Sebastián de Belalcázar fue el primer conquistador que llegó al territorio, venía del Perú buscando El Dorado, en compañía de los capitanes Juan de Ampudia y Pedro de Añasco. Inicialmente, recorrió el Valle del río Patía y luego envió a los dos militares a explorar el Valle de Pubén en donde hoy está la ciudad de Popayán, que fundó en 1537.

Después, el conquistador encontró las fuentes de los ríos Cauca y Magdalena y la laguna del Buey. Carlos V le dio a Belalcázar el título de gobernardor indefinido de Popayán, su jurisdicción comenzaba en Pasto e iba hasta la serranía de Abibe. Popayán, por su posición e importancia en la ruta entre Cartagena de Indias y el Perú, se convirtió en el centro político, económico y administrativo de la gobernación, durante el siglo XIX que cubría gran parte territorial del occidente colombiano y que comprendía un área considerable del actual Nariño, el Valle del Cauca, Chocó y una gran porción del territorio antioqueño.

Durante los periodos de la Colonia y la Independencia, el Cauca y Popayán fueron determinantes en el desarrollo histórico tanto por sus aportes económicos, como por la dirigencia política y la participación en las contiendas militares. De 1886 a 1910, el Cauca fue elevado a la categoría de departamento y los territorios anexos fueron separados a comienzos del siglo XX.

CRONOLOGÍA

Época precolombina. El territorio estaba conformado por los grupos indígenas Jamundí es, pances, paeces, calotos, patías, ingás, guambianos y guanacas. 1537. Fundación de Popayán por Sebastián de Belalcázar. Siglo XIX. Popayán fue un importante centro político, económico, comercial y administrativo.1886-1910. El Cauca fue elevado a la categoría de departamento y los territorios anexados fueron separados a comienzos del siglo XX.